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Ballena gris

Descripción de la Ballena gris

Nombre común:
Ballena gris

Nombre científico:
Eschrichtius robustus

Nombre en inglés:
Gray/Grey whale

Suborden:
Mysticeti (Ballenas con barbas)

Familia:
Eschrichtiidae

Descripción:
La Ballena gris tiene una piel gris moteada que algunas veces puede verse gris pizarra o blanco mármol. La cabeza, relativamente pequeña, es curva entre el espiráculo y el pico. No posee aleta dorsal, en su lugar tiene una joroba baja y de 6 a 12 nudillos entre la joroba y la aleta caudal. Las aletas pectorales son pequeñas y con forma de paletas. Sus barbas miden unos 50cm de longitud. La Ballena gris tiene unos puntos amarillos sobre la piel, los que en realidad son pequeños crustáceos parásitos. Muchos cetáceos están infestados con estos parásitos, aunque no siempre del mismo tipo – algunos parásitos viven sólo en un tipo de ballena. La Ballena gris está más infestada y con una mayor variedad de parásitos que cualquier otro cetáceo. Estos no parecen dañar a la ballena, aunque cuando abandonan la piel de la ballena en aguas más cálidas puede verse una cicatriz.

Los balleneros “yanquis” llamaban a la Ballena gris “devilfish” (algo así como “pez endemoniado”) porque era muy protectora de sus crías cuando se acercaban las embarcaciones, frecuentemente embistiendo contra, o incluso atacando, a los balleneros. Hoy en día, es más conocida no sólo por ser las más activa de las grandes ballenas sino también una de las más curiosas y amistosas.

Identificación en el campo:
Cuerpo robusto, Cabeza angosta y arqueada, Soplido bajo en forma de “V”, Coloración gris moteada, Nudillos desde la joroba hasta la aleta caudal, Puede mostrar la aleta caudal, Puede acercarse a las embarcaciones 

Longitud (en metros):
Al nacer, la Ballena gris mide entre 4,5 y 5 metros de longitud. Puede alcanzar los 12 a 14m cuando adulto.

Peso:
Las crías de Ballena gris pesan cerca de media tonelada. El peso del adulto es de 15 a 35 toneladas.

Dieta:
Anfípodos bentónicos y otros organismos del fondo marino.

Comportamiento:
La Ballena gris es una de las más activas de las grandes ballenas y puede observársela realizando espionajes, mostrando la aleta caudal y dando saltos. También puede encontrársela en el oleaje de aguas muy poco profundas.

Tiene una técnica de alimentación que es diferente del resto de las ballenas. Caza y come criaturas que habitan el fondo marino girando sobre uno de sus flancos y luego nadando lentamente succionando sedimento y las pequeñas criaturas que habitan en él. A continuación tamiza el agua a través de sus barbas, reteniendo de esta forma el alimento en el lado interno de las mismas. Al alimentarse de esta forma deja grandes zanjas ya que levanta el fondo marino. Los buceos en busca de alimento pueden ocurrir en aguas de hasta 120m de profundidad, pero parece preferir aguas mucho menos profundas.

Un grupo típico tiene sólo 1 a 3 individuos, aunque puede haber congregaciones más grandes en algunas áreas.

Distribución y Amenazas de la Ballena gris

Distribución:
La cacería de ballenas afectó enormemente a la Ballena gris. Solía haber tres poblaciones para la especie: Atlántico Norte, oeste del Pacífico Norte y este del Pacífico Norte.

La población del Atlántico Norte fue cazada hasta la extinción en el siglo XVII o XVIII.

Existe una pequeña población en el oeste del Pacífico Norte (Corea) de probablemente no más de unos pocos cientos de individuos. Esta población está considerada en peligro por la UICN.

Hoy en día, la población principal es la que habita en el este del Pacífico Norte. Esta población fue reducida a unos pocos centenares de individuos a comienzos de los 1900, pero la protección que ha recibido desde 1946 ha llevado a la población actual a cerca de 26.000 ejemplares. Sin embargo, la contaminación, la reducción de la disponibilidad de presas en años recientes, el reinicio de la cacería a pequeña escala por parte de los Makah en el Estado de Washington, son todos factores que afectan hoy en día a esta población.

Amenazas:
Cacería, Pérdida del hábitat, Disturbio antrópico, Contaminación química, Enmallamiento en redes de pesca

Migración de la Ballena gris

El patrón general de migración es similar al de la mayoría de las ballenas, esto es:

Áreas reproductivas de invierno en latitudes bajas, aguas cálidas

y

Áreas de alimentación de verano en latitudes altas, aguas más frías

i) Oeste del Pacífico Norte
Esta pequeña población migra hacia el norte desde las áreas de cría en la Península de Corea y Japón, hasta las áreas de alimentación en verano en el norte del Mar de Okhotsk.

ii) Este del Pacífico Norte
Estas ballenas realizan un viaje de ida y vuelta de unos 20.000km entre las áreas de reproducción en Baja California, México y sus áreas de alimentación en Alaska y el Mar de Beaufort.

Abril - Noviembre: Áreas de alimentación en el Ártico
[Octubre - Febrero: migra hacia el sur]
Diciembre - Abril: Áreas de reproducción en México
[Febrero - Julio: migra hacia el norte]

A comienzos del invierno, se dirige hacia el sur para reproducirse en las cálidas y poco profundas lagunas mejicanas. Las más populares de las lagunas reproductivas son la laguna de San Ignacio, laguna de Scammon y Bahía Magdalena, en la costa del Pacífico en Baja California, México. Cerca de febrero, la Ballena gris migra al norte para alimentarse en aguas del Ártico (oeste del Mar de Beaufort y Mar de Bering), noroeste de Alaska. Unas pocas ballenas –principalmente juveniles-  realizan un viaje más corto al norte de México, en la franja costera entre el norte de California, Oregon, Estado de Washington, E.E.U.U. y Columbia Británica, Canadá. Se ha observado algún comportamiento de alimentación en todo el rango de distribución, y, a su vez, en la Isla de Vancouver, Columbia Británica, Canadá, las grises están presentes todo el año.

Aspectos fascinantes de la Ballena gris

Aspectos fascinantes:

La Ballena gris tiene 100-200kg de parásitos adheridos a su cabeza y cuerpo.

La Ballena gris realiza una de las migraciones más largas del mundo; alimentándose en las regiones polares del norte y reproduciéndose y dando a luz en aguas más cálidas de Baja California. Son aspirantes al premio a la migración más larga en el reino animal – una Ballena gris puede hacer un viaje redondo de hasta 20.000km. ¡A lo largo de su vida, puede recorrer una distancia equivalente a un viaje a la luna!

La velocidad de crucero durante las migraciones es de 1,6 a 4,8km.

Las hembras generalmente migran antes que los machos, y los machos más viejos antes que los animales inmaduros. Las hembras preñadas parten temprano hacia el sur, para maximizar las chances de arribar a estas aguas cálidas antes de dar a luz a su cría. En el viaje de regreso, las hembras recientemente preñadas parten primero, seguidas por otras hembras, machos adultos y juveniles. Las madres con cría permanecen en las áreas de reproducción por más tiempo, para permitir a las crías el mayor tiempo posible para alimentarse y ganar fuerzas para el largo viaje hacia el norte.

En algunos años, la migración puede tener lugar antes o después de lo usual, debido a un rango de factores, que aún no se comprenden completamente, pero que podrían incluir la disponibilidad de presas en las áreas de alimentación, y los efectos de eventos climáticos importantes tales como un año El Niño.

La mayoría de las Ballenas grises son “diestras”, lo que significa que giran sobre su flanco derecho para alimentarse. Por lo tanto, las barbas de este lado se gastan más rápido y son generalmente más cortas que las del lado izquierdo.

Gigi era una Ballena gris, y fue el animal más grande que ha sido mantenido en cautiverio. Fue capturada en 1971, cuando sólo tenía unas pocas semanas de vida y medía 5,54m de longitud. Para cuando cumplió 1 año, medía ya 8,23m y pesaba cerca de 6,35 toneladas. Como se estaba volviendo muy grande para ser mantenida en cautiverio, fue regresada al mar en marzo de 1972. Se unió a un grupo de Ballenas grises en migración y fue re-avistada 7 años más tarde con una cría recién nacida.

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