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Ballena franca del norte

Descripción de la Ballena franca del norte

Nombre común:
Ballena franca del norte

Nombre científico:
Eubalaena glacialis

Otros nombres:
Ballena franca septentrional

Nombre en inglés:
Northern right whale

Suborden:
Mysticeti (Ballenas con barbas)

Familia:
Balaenidae

Descripción:
La Ballena franca del norte presenta una coloración mayormente gris oscura con ‘callosidades’ en la cabeza. Estas últimas son crecimientos córneos en los cuales viven colonias de balanos y ciámidos conocidos como “piojos de ballenas”, que en realidad son pequeños crustáceos parásitos, cuya coloración varía entre el amarillo claro, el naranja y el rosado.

Gracias a la presencia de estas callosidades sobre la cabeza de las ballenas, es posible distinguirlas unas de otras, utilizando las formas particulares y patrones que estas marcas generan en cada animal, ya que además permanecen constantes durante toda su vida.
 
La especie se caracteriza por presentar un cuerpo robusto, de coloración mayormente oscura, a excepción de una serie de manchas blancas en el vientre. Posee enormes aletas pectorales en forma de paleta en las cuales pueden distinguirse pequeños cantos o crestas debajo de los cuales se encuentran los huesos de los dedos o falanges, correspondientes a los mismos encontrados en cualquier miembro anterior de muchas especies de mamíferos terrestres.
 
Identificación en el campo:
Cuerpo robusto, Cabeza grande en relación al cuerpo y con presencia de callosidades, Línea de la boca extremadamente arqueada, Gran mentón oscuro, Presencia de dos espiráculos, Coloración negra o gris oscura, Región ventral más clara, Sin aleta dorsal, Altamente acrobática, Puede acercarse a las embarcaciones, Nadadora lenta, Aletas pectorales anchas y grandes, con forma de paleta.

Longitud (en metros):
Los adultos de la especie miden entre 11 y 18m, siendo las hembras de mayor tamaño que los machos. Los recién nacidos miden entre 4,5 y 6m.

Peso:
Estas ballenas pesan cerca de 1ton al nacer, y entre 30 y 80ton cuando alcanzan la madurez.

Dieta:
Se alimentan principalmente de copépodos (un tipo de crustáceo), de krill y otros pequeños crustáceos.

Comportamiento:
Estos grandes animales se caracterizan por nadar lentamente, aunque aún así son asombrosamente acrobáticos. Realizan saltos asombrosos y golpean sus aletas pectorales en el agua, y con frecuencia se las ve sumergidas en posición vertical, con su aleta caudal elevada en el aire, a veces por hasta más de 2minutos. Son animales curiosos y juguetones,  a menudo empujaran y toparán objetos que encuentran en el agua. Se acercan a las embarcaciones o dejan que éstas se acerquen a ellos.

Distribución y Amenazas de la Ballena franca del norte

Distribución:
Como su nombre lo indica, la Ballena franca del norte sólo habita en el Hemisferio norte y nunca se mezcla con la Ballena franca austral. La gran mayoría se encuentran en el Atlántico Norte Occidental, aguas afueras de las costas de Canadá y EE.UU. Se piensa que sólo pocos individuos permanecerían en el Atlántico Norte y el Pacífico Norte Oriental.

Tamaño Poblacional:
La Ballena franca del norte es la especie de ballena que se encuentra en mayor peligro de extinción. Se estima que su población mundial no llegaría a 320 ejemplares.

Su nombre proviene del nombre que en inglés le daban los balleneros por ser las ballenas correctas (“right” en inglés) para ser cazadas, por ser fáciles para acercarse y capturarlas, y principalmente por flotar una vez muertas, y poseer mucho aceite en las células de su tejido adiposo. Este aceite era conocido como ' líquido dorado' en la industria ballenera. Podía ser vendida para fabricar muchas cosas incluyendo jabón, champú, lápiz labial, pinturas, y también como combustible para ser utilizado en velas y lámparas.

Amenazas:
Pérdida del hábitat, Disturbio antrópico, Enmallamiento en redes de pesca, Colisión con embarcaciones.

El informe del taller sobre ‘Causas de la falla Reproductiva en las Ballenas francas del Atlántico Norte’ se encuentra disponible en internet en:
http://www.nefsc.nmfs.gov/nefsc/publications/crd/crd0116/0116.htm

Migración de la Ballena franca del norte

La Ballena franca del Norte no es conocida por migrar enormes distancias, como hacen especies tales como las Ballenas jorobadas y grises. No obstante, algunas realizan migraciones anuales entre territorios de reproducción y cría en aguas más cálidas del sur, durante el invierno, y territorios de alimentación en aguas más frías, durante el verano.

Invierno: La mayoría de las hembras dan a luz en aguas costeras del sureste de EE.UU., en los estados de Florida y Georgia. Sin embargo, los machos y las hembras no reproductivas o sin crías, raramente son encontradas en esta área y su destino durante el invierno se desconoce.

Primavera: En primavera, se pueden ver agregaciones de Ballenas franca del norte en Great South Channel, este de Cape Cod, y en la Bahía de Massachusetts en su migración hacia territorios de verano.

Verano/Otoño: Durante el verano y el otoño, pueden encontrarse ejemplares de ambos sexos en la Bahía de Fundy (entre Maine en EE.UU. y Nueva Escocia en Canadá), y en el área sobre la plataforma continental, 50km al sur de Nueva Escocia. Se piensa que habría al menos otro hábitat de verano/otoño en algún lugar en el Atlántico Norte.

Aspectos Fascinantes de la Ballena franca del norte

Aspectos fascinantes:
Las Ballenas francas poseen dos espiráculos algo separados entre sí, de manera que cuando exhalan, producen un soplido en forma de “V” que puede alcanzar hasta 5 metros.

En promedio las Ballenas francas alcanzan la madurez sexual alrededor de los 10 años, aunque algunas hembras tienen su primera cría antes de dicha edad. Dan a luz a una única cría, luego de un período de gestación estimado en 12 meses, y probablemente haya un lapso de tres a cuatro años antes de tener otra cría.

Los machos de las Ballenas francas poseen los testículos más grandes de la naturaleza, cada par pesa cerca de 1 ton, lo mismo que el peso de un recién nacido de la especie.

Como todas la ballenas, las hembras de la especie son muy protectoras con sus crías y muchas veces las cargan sobre sus dorsos, sostenido a su cría sobre su vientre, y abrazándola con sus enormes pectorales.

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