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Ballena azul

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Descripción de la Ballena azul

Nombre común:
Ballena azul

Nombre científico:
Balaenoptera musculus

Otros nombres:
Rorcual azul

Nombre en inglés:
Blue whale

Suborden:
Mysticeti (Ballenas con barbas)

Familia:
Balaenopteridae

Descripción:
La Ballena azul es enorme. Es la más grande de todas las ballenas y, de hecho, es el animal más grande que haya habitado jamás sobre la Tierra (más grande que cualquiera de los dinosaurios conocidos). Su cabeza es muy ancha y larga, hasta un cuarto del largo total de su cuerpo. También tiene una enorme cresta a lo largo de la parte superior de su cabeza y una mancha muy grande delante de sus dos orificios respiratorios.

La Ballena azul tiene una piel de coloración azul claro o grisácea, con muchas manchas blancas o grises, principalmente detrás de la cabeza. El vientre de una Ballena azul puede ser blanco, azul o incluso, algunas veces, amarillo. Esta coloración amarilla no es el color real de la ballena, sino que es causado por pequeñas algas que se adhieren al cuerpo de la ballena.

La Ballena azul tiene 55 a 88 surcos ventrales que se expanden cuando la ballena está alimentándose. En lugar de dientes tienen barbas, que pueden alcanzar ¡hasta 1 metro de longitud!

Cuando respira, su soplido puede alcanzar una altura de entre 6 a 12 metros.

Identificación en el campo:
Cuerpo muy largo y aerodinámico, Cabeza amplia con forma de U, Dos respiraderos, Mancha enorme en la zona del espiráculo, Soplido muy alto, Coloración gris-azulada, Piel moteada, Aleta dorsal corta y mocha.

Longitud (metros):
¡¡¡La Ballena azul es casi tan larga como un Boeing 737!!! Los adultos usualmente miden entre 24 y 27 metros, los recién nacidos miden aproximadamente 7metros. Aunque la Ballena azul promedio es más pequeña, puede crecer hasta alcanzar más de 30metros – la de mayor longitud alguna vez registrada fue una hembra, que medía ¡más de 33 metros! Los misticetos más largos son generalmente hembras.

Peso:
Los adultos pesan entre 100 y 120 toneladas, ¡casi como 2.000 personas, y más de 25 elefantes! Los recién nacidos pesan aproximadamente 2,5 toneladas. La Ballena azul más pesada registrada alcanzó 190 toneladas.

Dieta:
Krill y/u otros crustáceos

Comportamientos:
Las Ballenas azul usualmente nadan muy lentamente, pero pueden alcanzar velocidades de más de 30km/h si son perseguidas. Algunas de ellas son muy fáciles de acercar, pero otras son más tímidas y puede ser difícil acercarse.

Probablemente bucean a unos 150m de profundidad, pero pueden alcanzar profundidades mayores.

Las Ballenas azules más jóvenes pueden ser vistas saltando, pero los adultos saltan muy raramente, si es que lo hacen.

Los adultos usualmente se alimentan solos o en pares, frecuentemente muy espaciados entre sí. Esto podría deberse a que necesitan un gran área de océano para encontrar suficiente alimento.

Distribución y amenazas de la Ballena azul

Distribución:
Se cree que existen 3 poblaciones principales de Ballenas azules: en el Pacífico Norte, en el Atlántico Norte y en el Hemisferio Sur, especialmente en las frías aguas al norte de la Antártida. La Ballena azul migra, y es encontrada tanto en aguas tropicales como polares. Si Ud. es muy afortunado, puede observarlas en aguas Británicas –se encuentran allí todo el año, a unos pocos cientos de kilómetros de la costa oeste de Inglaterra, Escocia e Irlanda.

Tamaño Poblacional:
No se sabe con exactitud cuántas Ballenas azules hay, pero fueron cazadas casi hasta la extinción por los balleneros en el pasado. Está muy poco claro hasta qué punto la población actual se ha recuperado de la cacería.

La página web de la Comisión Ballenera Internacional (CBI) considera la estimación poblacional más reciente (1997/98) para Ballenas azules en el Hemisferio Sur como en 2.300 (excluyendo la Ballena azul pigmea).

Amenazas:
Al igual que otras grandes ballenas, están amenazadas por los cambios en el medio ambiente (incluyendo contaminación sonora y química).

La Ballena azul está considera como “en peligro” y su cacería ha sido prohibida desde 1966.

Migración de la Ballena azul

Patrón migratorio general:

Invierno: aguas templadas, de latitudes bajas tropicales (para reproducción y dar a luz)
Verano: aguas más frías, de latitudes altas - polares (para alimentación)

La mayoría de las Ballenas azules son migratorias y viajan miles de kilómetros anualmente entre sus áreas de reproducción en el invierno en aguas cálidas, de latitudes bajas, cercanas a los trópicos, donde se aparean y dan a luz a sus crías, y sus áreas de alimentación en el verano, en las aguas más frías, de latitudes altas del Ártico o Antártico, donde se alimentan por 3-4 meses principalmente de krill que se encuentra en gran cantidad en las aguas polares. Luego migran de regreso hacia los trópicos segregadas por sexo y edad, migrando primero las ballenas más viejas y las preñadas, estando las ballenas sexualmente inmaduras detrás. Generalmente, las ballenas más grandes y viejas migran más al norte.

Durante esta migración, no se alimentan prácticamente por al menos 4 meses, y viven de sus reservas corporales. Las hembras dan a luz en las aguas tropicales, templadas, dado que las crías sólo tienen una fina capa de blubber (grasa subcutánea de los cetáceos) para mantener su temperatura. Las hembras dan a luz una cría única de unos 7m de longitud y unas 2,5 toneladas de peso. Las crías amamantan por unos 7 meses y siguen a sus madres en su migración durante la primavera hacia los mares polares. Una vez destetadas, las crías se alimentan de krill y siguen el ciclo normal de migración.

i) Población del Atlántico Norte:
Verano: Migra hacia el Ártico, hacia aguas en Spitsbergen, Estrecho de Davis, posiblemente Bahía Baffin, Sur de Groenlandia e Islandia.
Invierno: La mayoría de las ballenas migran hacia el sur, desde aguas en el Estado de New York, New Jersey, Florida y más al sur hasta San Cristóbal, Panamá. Un número más pequeño ha sido registrado en el Atlántico Oriental, en las islas de Cabo Verde, África occidental.

ii) Pacífico Norte
Verano: Las ballenas tienden a alimentarse en cualquier lugar entre California central, y el Golfo de Alaska y el Mar de Bering llegando hasta la Península de Kamchatka.

Invierno: Las ballenas pueden migrar al sur a lo largo de la costa de California del Sur, y Baja California, México y Costa Rica; o dirigirse hacia el Pacífico Norte oriental, donde se reproducen en aguas de Taiwán, Japón y Corea.

iii) Hemisferio Sur
Verano: Las Ballenas azul se alimentan entre el casquete polar Antártico y la zona de convergencia Antártica durante el verano austral.

Invierno: Las ballenas se mueven hacia el norte por delante de los témpanos de hielo. Poco se sabe sobre la locación exacta de las áreas de reproducción, pero se han reportado ballenas tan al norte como Madagascar y Angola, África occidental; y Brasil, Ecuador y Perú, en Sudamérica.
Recientemente se ha encontrado una nueva área para esta especie en los alrededores de la Isla de Chiloé, Chile.

iv) Otros
Ha habido también reportes de Ballenas azul en el Golfo Arábigo, en Sri Lanka, y alrededor de las Maldivas, pero se sabe muy poco sobre sus movimientos.

Ballenas azules no migratorias

¿Por qué se observan Ballenas azul todo el año en algunas áreas?

Existen varias razones que buscan explicar por qué algunas aguas parecen tener Ballenas azul todo el año:

  • Es posible que algunos animales no realicen la migración completa cada año
  • Algunas poblaciones pueden ser residentes todo el año
  • Algunas poblaciones pueden solaparse estacionalmente

En algunas aguas tropicales, por ejemplo, en un área de Costa Rica, en el Pacífico, conocida como “Domo de Costa Rica” y en la Península de Baja California, México, las Ballenas azules son observadas todo el año, sugiriendo tanto una residencia permanente de una población, o una residencia por temporadas de dos poblaciones que se solapan (esto es, las ballenas del Hemisferio Norte que parten para migrar hacia el norte para alimentarse, justo en el momento en que las ballenas del Hemisferio Sur arriban, a su vez, para aparearse y parir). Estudios más largos de fotoidentificación deberían poder dilucidar este misterio.

Se han observado ballenas alimentándose de krill en Baja California, indicando que, esta área es un terreno de alimentación así como también de reproducción. Si este es el caso, no hay necesidad para las ballenas de realizar largas migraciones hasta las áreas polares de alimentación, ahorrando reservas de energía tan valiosas. También hay una población separada, posiblemente residente, de la más pequeña Ballena azul “pigmea” en el Océano Índico Norte.

Aspectos fascinantes sobre la Ballena azul

Aspectos Fascinantes:

Las arterias de una Ballena azul pueden ser tan grandes como un desagüe para lluvia y su lengua pesa 4 toneladas. ¡Su boca es tan grande que un equipo de fútbol podría pararse sobre su lengua!

Una cría recién nacida consume cerca de 230 litros de leche materna por día –leche que está compuesta en un 50% por grasa, por lo tanto no es de sorprender que la cría gane peso rápidamente, ganando cerca de ¡4 kilos por hora! Al momento de ser destetado, a los 7-8 meses de edad, la cría pesa cerca de 23 toneladas.

Las Ballenas azules se alimentan engullendo krill y agua, tomando unas 40-50 toneladas en una única bocanada. La ballena elimina luego todo el agua y retiene el krill usando los cientos de “barbas“ que cuelgan de su maxilar superior y que actúa como un gran tamiz. Sus barbas son las más largas de todas las ballenas conocidas como rorcuales, pero son particularmente anchas en relación con su longitud (90cm a 1m de largo; 50 a 55cm de ancho).

Las azules necesitan consumir cerca de 1,5 millones de calorías por día, lo que es equivalente a unos 4 millones de krill.

Las Ballenas azul son usualmente observadas viajando solitarias o en dúos o tríos (sin embargo, en una criatura tan inmensa, las reglas usuales de “espacio personal“ pueden no aplicarse, y lo que percibimos como una Ballena azul migrando en forma solitaria puede en realidad estar “viajando en compañía“ de otras, ¡tal vez a varios kilómetros de distancia!).

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